Pode comer medusas?

As medusas são animais marinhos em forma de sino encontrados nos oceanos de todo o mundo (ver abaixo)1).

Grandes e muitas vezes coloridas, são geralmente conhecidas pelos seus corpos gelatinosos e tentáculos longos, que contêm células de picadas especializadas que podem disparar rapidamente, injectando veneno em predadores e presas (ver abaixo)1).

Enquanto algumas espécies de medusas são tóxicas para os seres humanos, outras são seguras para o consumo.

De facto, as medusas são comummente consumidas no Sudeste Asiático, pois acredita-se que oferecem vários benefícios para a saúde (ver abaixo)2, 3).

Este artigo analisa quando as medusas são seguras para comer, assim como os seus potenciais benefícios e riscos para a saúde.

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Comer medusas em segurança

Antes de comer medusas, é importante saber como comê-las em segurança.

Existem pelo menos 11 espécies de medusas que foram identificadas como comestíveis para consumo humano, incluindo Rhopilema esculentum, que é popular no Sudeste Asiático (4, 5).

Como as medusas podem estragar-se rapidamente à temperatura ambiente, é importante limpá-las e processá-las logo após a captura (2, 5).

Tradicionalmente, as medusas são conservadas utilizando uma mistura de alúmen e sal para desidratar a carne. O alumínio é um componente de salmoura que actua como anti-séptico, baixando o pH e mantendo uma textura firme (6).

Um estudo que procura compilar parâmetros de segurança e qualidade para medusas comestíveis descobriu que as medusas limpas e processadas através de métodos tradicionais apresentavam poucos ou nenhuns sinais de contaminação por bactérias ou outros agentes patogénicos potencialmente perigosos (2).

Como resultado, é importante consumir apenas produtos de medusas que tenham sido devidamente limpos e processados.

Outro factor importante para a segurança é a cor do produto.

As medusas acabadas de processar têm geralmente uma cor branca cremosa que se torna lentamente amarela à medida que envelhece. Enquanto os produtos de cor amarela ainda são seguros para consumo, aqueles que se tornaram castanhos são considerados estragados e inseguros para consumo (5).

Como utilizá-lo

Pouco depois de ser capturada, a medusa é limpa e processada, geralmente por desidratação numa solução de salmoura (5).

Antes do consumo, recomenda-se frequentemente dessalinizar as medusas e re-hidratá-las, mergulhando-as em água durante a noite para melhorar a textura e reduzir o sabor salgado (5).

Apesar do seu nome, a medusa preparada tem uma textura surpreendentemente crocante. No entanto, dependendo de como é preparada, também pode ser um pouco dura.

Tem um sabor delicado que tende a assumir os sabores de tudo aquilo em que é cozinhado. Mesmo assim, se não for descalcificado, pode ser bastante salgado.

Pode-se comer medusas de muitas maneiras, incluindo raladas ou em fatias finas e misturadas com açúcar, molho de soja, óleo e vinagre para uma salada. Também pode ser cortado em massa, cozido e servido misturado com vegetais ou carne (ver abaixo).

Potenciais benefícios

Em vários países asiáticos, comer medusas está associado a uma variedade de benefícios para a saúde, incluindo ajudar a tratar a tensão arterial elevada, artrite, dores ósseas, úlceras e problemas digestivos (3).

Embora a maioria destas alegações não tenha sido apoiada pela investigação, existem alguns benefícios potenciais para a saúde decorrentes do consumo de medusas.

Rica em vários nutrientes

Várias espécies de medusas são seguras para comer. Embora possam diferir em termos de conteúdo nutritivo, em geral demonstraram ser baixas em calorias, servindo simultaneamente como uma boa fonte de proteínas, antioxidantes e vários minerais importantes (3, 7).

Uma chávena (58 gramas) de medusas secas fornece aproximadamente (7):

  • Calorias: 21
  • Proteína: gramas 3
  • Gordura: 1 grama
  • Selénio: 45% do valor diário (DV)
  • Choline: 10% do DV
  • Ferro: 7% do DV

Contém também pequenas quantidades de cálcio, magnésio e fósforo (7).

Embora pobre em gordura, estudos demonstraram que cerca de metade da gordura da medusa provém dos ácidos gordos polinsaturados (PUFAs), incluindo os ácidos gordos ómega 3 e ómega 6, que são essenciais na dieta (3, 7, 8).

Os PUFAs, e os ácidos gordos ómega 3 em particular, têm sido associados a um risco reduzido de doenças cardíacas, especialmente quando consumidos em vez de gorduras saturadas (9, 10, 11).

Finalmente, a investigação revelou que várias espécies de medusas comestíveis contêm níveis elevados de polifenóis, que são compostos que ocorrem naturalmente e que demonstraram ter potentes efeitos antioxidantes (3, 8).

Acredita-se que o consumo regular de alimentos ricos em polifenóis promove a função cerebral e protege contra uma série de doenças crónicas, incluindo doenças cardíacas, diabetes tipo 2 e cancro (12).

Excelente fonte de selénio

As medusas são uma excelente fonte de selénio, um mineral essencial que desempenha um papel importante em vários processos importantes no seu corpo.

Foi demonstrado que tem propriedades antioxidantes, protegendo as suas células do stress oxidativo (13).

Como tal, a ingestão adequada de selénio tem estado associada a um risco reduzido de várias doenças, incluindo doenças cardíacas, certas formas de cancro e a doença de Alzheimer (14, 15, 16).

Além disso, o selénio é importante para o metabolismo e a função tiroideia (17).

Embora as medusas sejam ricas neste importante mineral, é necessária mais investigação sobre os benefícios de comer especificamente este animal marinho.

Alto em colina

A colina é um nutriente essencial de que muitos americanos não se fartam (18, 19).

Com 10% do DV para colina encontrado em 1 chávena (58 gramas) de medusas secas, é considerada uma boa fonte (7).

A colina tem muitas funções importantes no corpo, incluindo a síntese do ADN, o apoio do sistema nervoso, a produção de gordura para as membranas celulares e o transporte e metabolismo da gordura (18, 19, 20).

Também tem estado ligado a melhorias na função cerebral, incluindo uma melhor memória e processamento. Pode até ajudar a reduzir os sintomas de ansiedade. No entanto, é necessária mais investigação (21, 22, 23).

Apesar dos benefícios de comer alimentos mais ricos em colina, é necessária mais investigação sobre os efeitos do consumo específico de medusas.

Boa fonte de colagénio

Acredita-se que muitos dos benefícios terapêuticos propostos para as medusas se devem ao seu rico conteúdo de colagénio (8, 24).

O colagénio é um tipo de proteína que desempenha um papel essencial na estrutura dos tecidos, incluindo os tendões, a pele e o osso.

A ingestão de colagénio também tem estado ligada a uma série de potenciais benefícios para a saúde, incluindo a melhoria da elasticidade da pele e a redução das dores articulares (ver Figura 1)25, 26).

Especificamente, o colagénio de medusas tem sido analisado pelo seu papel potencial na redução da pressão arterial.

Um estudo com tubo de ensaio de colagénio de alforrecas descobriu que os seus péptidos de colagénio apresentavam efeitos antioxidantes significativos e de diminuição da pressão sanguínea (27).

Do mesmo modo, outro estudo de 1 mês em ratos com tensão arterial elevada constatou que a ingestão diária de colagénio de medusas reduziu significativamente os níveis de tensão arterial. Embora promissores, estes efeitos ainda não foram estudados nos seres humanos (28).

Estudos adicionais com animais descobriram que o colagénio das medusas protegeu as células da pele dos danos solares, melhorou a cicatrização das feridas e ajudou a tratar a artrite. No entanto, estes efeitos não foram estudados nos seres humanos (ver abaixo)29, 30, 31).

Potenciais riscos sanitários.

Apenas algumas espécies de medusas foram determinadas como seguras para consumo humano.

Dito isto, embora seguros para a maioria, algumas pessoas foram diagnosticadas com alergias ao animal após terem sofrido uma reacção anafiláctica após comerem medusas cozidas (32, 33, 34).

Além disso, a limpeza e o processamento adequados são importantes para reduzir o risco de doenças transmitidas por bactérias ou outros agentes patogénicos potencialmente perigosos (ver Figura 1)2).

Existe também a preocupação de que o método de conservação das medusas possa levar à exposição a níveis elevados de alumínio.

Teor de alumínio em produtos de medusas

Uma forma tradicional de processar medusas emprega uma solução de salmoura contendo alúmen.

O alumínio é um composto químico, também conhecido como sulfato de alumínio potássico, que é por vezes utilizado como aditivo de conservação alimentar ( 2 )35).

Embora a Food and Drug Administration (FDA) a tenha certificado como uma substância geralmente reconhecida como segura (GRAS), existem preocupações relativamente à quantidade de alumínio retida em produtos de alforrecas como resultado da utilização de alúmen (ver abaixo)35, 36).

Foram sugeridos níveis elevados de alumínio na dieta para desempenhar um papel no desenvolvimento da doença de Alzheimer e da doença inflamatória intestinal (IBD). No entanto, não é claro quanto efeito, se algum, o alumínio tem sobre estas condições (ver abaixo)37, 38, 39).

Um estudo sobre a exposição alimentar ao alumínio em Hong Kong encontrou níveis elevados de alumínio em produtos de medusas prontas a comer (40).

Embora a exposição média ao alumínio em adultos não tenha sido considerada perigosa, o estudo levantou preocupações de que a ingestão frequente de produtos com elevado teor de alumínio, tais como medusas, pudesse expor as pessoas a níveis potencialmente perigosos de alumínio (40).

O resultado final

Certas espécies de medusas não são apenas seguras para comer, mas também uma boa fonte de vários nutrientes, incluindo proteínas, antioxidantes e minerais como o selénio e a colina.

O colagénio encontrado nas medusas pode também contribuir para benefícios para a saúde, tais como a redução da pressão sanguínea. Ainda assim, falta a investigação humana.

Embora haja algumas preocupações sobre a utilização de alúmen no processamento de alforrecas, é pouco provável que a ingestão ocasional ou moderada resulte numa exposição excessiva de alumínio na dieta.

Em geral, quando comprada a um retalhista de renome, a medusa pode ser uma forma pouco calórica mas nutritiva de adicionar uma textura crocante única aos seus pratos.

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